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Farmacias en línea y telemedicina

No pasa un día en que nuestros buzones de correo electrónico no se llenen con anuncios de medicamentos de venta con receta. Muchos de estos correos prometen entregar drogas de todas las clases por mensajería nocturna sin receta. Si bien hay farmacias en línea legítimas y la práctica de la telemedicina o la cibermedicina está ganando aceptación, este cambio en la forma en que se practica la medicina está sacudiendo los cimientos del establecimiento médico. Poder consultar a un médico en línea y obtener medicamentos de prescripción que se entregan en la puerta de su casa por medio de la UPS tiene amplias implicaciones sociales y legales. La Internet facilita el acceso a los medicamentos a quienes no pueden pagar los precios de los Estados Unidos, se avergüenzan de ver a un médico cara a cara o sufren de dolor, cuyo tratamiento pone a la mayoría de los médicos en conflicto directo con la «guerra contra las drogas», pero por otra parte se plantea la cuestión de si estas farmacias ponen medicamentos a disposición de los consumidores de drogas recreativas sin la supervisión de un médico con licencia.

La necesidad de alternativas

La atención médica en los Estados Unidos ha llegado a un punto en el que es cara e impersonal, lo que ha causado que el consumidor esté generalmente insatisfecho con el establecimiento médico en su conjunto. Ejemplos de ello son las enormes diferencias entre el costo de los medicamentos en los EE.UU. y Canadá, los largos tiempos de espera en las farmacias de los EE.UU. y el mal servicio en general. Tal vez al darse cuenta de esto, las costumbres de los EE.UU. parecen tolerar a los millones de estadounidenses que visitan Canadá cada año para comprar sus medicamentos, ya que en su mayor parte, estos «compradores de drogas» son estadounidenses de edad avanzada que no pueden permitirse el alto costo de llenar sus recetas en los EE.UU.

En lugar de viajar al Canadá o a México, millones de estadounidenses recurren ahora a Internet para sus necesidades médicas. La telemedicina (o medicina cibernética) ofrece a los consumidores la posibilidad de consultar a un médico en línea y de pedir medicamentos por Internet a precios reducidos. Esto ha dado lugar a que los consumidores recurran a las farmacias en línea para satisfacer sus necesidades médicas y, en particular, a las farmacias que tienen una relación con un médico, lo que permite al consumidor prescindir por completo de las farmacias tradicionales, con la ventaja añadida de que su médico actúa como intermediario entre el consumidor y la farmacia. Según Johnson (2005), esto se debe a que los consumidores se sienten muy insatisfechos cuando se trata de tratar con las farmacias de tipo «ladrillo y mortero» y con los médicos. Como señala Johnson, «es más probable que los consumidores sepan el nombre de su peluquero que el de su farmacéutico». Cuando Johnson (2005) calificó las diversas profesiones del sistema de atención de la salud, comprobó que los farmacéuticos tenían la menor interacción con sus pacientes que cualquier otro grupo. Hoy en día, como resultado de esto «los consumidores compran el 25,5% de sus recetas en línea, en comparación con el 13,5% de las cuales se recogen en una farmacia de ladrillos y mortero» (Johnson 2005).

Las drogas y la sociedad

Lo que ha atraído tanta atención a las farmacias en línea es que es posible obtener casi cualquier droga sin receta en línea. Muchas de estas recetas son para fines legítimos compradas a través de una farmacia en línea porque el comprador se siente demasiado avergonzado para visitar al médico o por otras razones, entre ellas la falta de disponibilidad de medicamentos aprobados por la FDA para el consumidor. Estos medicamentos pueden incluir esteroides que, debido a su uso indebido y a su clasificación como medicamentos de categoría tres, rara vez son recetados por los médicos. Estas drogas tienen un propósito útil para quienes sufren de cualquier enfermedad de desgaste como el SIDA, y también desempeñan un papel en el envejecimiento de la población (FDA, 2004).

La relación entre el médico y el paciente

Hoy en día, la visita al médico es generalmente breve, gran parte del triaje lo realiza una enfermera o un enfermero practicante y el médico sólo pasa por unos minutos, si es que pasa. En muchos casos, el paciente es atendido por una enfermera especializada. Uno de los argumentos en contra de la telemedicina, o tal vez un término más adecuado sea el de cibermedicina, es que el médico no tiene una relación física con los pacientes y, por lo tanto, no está en condiciones de hacer un diagnóstico, por lo que no puede prescribir legalmente los medicamentos.

Irónicamente, cuando se compara el trabajo que hay que hacer para consultar con un médico en línea y se compara esto con una visita cara a cara con un médico de ladrillos y cemento, se encuentra que el médico en línea, en muchos casos, tiene una mejor comprensión de la condición médica del paciente que el médico que se reúne cara a cara con el paciente. En la mayoría de los casos, antes de que un médico en línea prescriba cualquier tipo de medicamento, insiste en un análisis completo de la sangre, también puede exigir que se le realicen pruebas adicionales, por ejemplo.

Sin embargo, la AMA, el gobierno federal y varios estados afirman que es ilegal que un médico prescriba medicamentos sin una relación médico-paciente válida. Si bien actualmente no hay leyes que prohíban las farmacias en línea, varios estados han promulgado o están en vías de promulgar leyes para prohibir que un médico prescriba drogas a un paciente que no ha visto cara a cara. Algunos estados también exigen que el médico que prescribe las drogas tenga una licencia en su estado. Esto por sí solo podría obstaculizar el desarrollo de la cibermedicina. Según William Hubbard (2004), comisionado asociado de la FDA, «La Administración de Alimentos y Drogas dice que está dando a los estados la primera oportunidad de emprender acciones legales, aunque intervendrá cuando los estados no actúen» (FDA, 2004).

Farmacias en Internet

La razón por la que los buzones de correo electrónico de todo el país se llenan de ofertas para suministrar medicamentos de todo tipo, a precios reducidos, sin receta, y más, es porque la gente los compra como atestiguan los miles de millones de dólares que las compañías farmacéuticas ganan cada año. La Internet se ha convertido en la farmacia preferida de muchos.

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